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Una delle meraviglie.
La grande diga di Marib

Le dighe, per quanto imponenti, forse non fanno l’effetto visivo delle piramidi di Giza e nemmeno del Colosseo, ma l’impatto storico può essere molto maggiore. 

L'antichissima Grande diga di Marib - Mā'rib-, nello Yemen, è stata ricostruita nel tardo secolo scorso dal ricchissimo Sceicco Zayed bin Sultan Al Nahyan, già Presidente degli Emirati Arabi, in memoria dei suoi lontani antenati provenienti da ciò che fu il Regno di Saba. In tempi recenti, secondo fonti dell'opposizione Houthi, le Forze Armate saudite avrebbero tentato di distruggere la diga con un bombardamento aereo. L'Arabia Saudita molto probabilmente non sarebbe mai esistita se la prima versione del manufatto non fosse crollata da sola circa duemila anni fa...

- Regno di Saba -

Per convenzione, le meraviglie del mondo sono sette, ma i diversi popoli
non sono d’accordo su quali siano. 

Con, forse, l’eccezione delle piramidi d’Egitto, che ancora oggi appaiano sulle liste di tutti.

A causa dei nostri paraocchi culturali, tendiamo a ignorare le ‘meraviglie’ che non sono nostre o che comunque sono difficili da raggiungere.

O forse solo troppo antiche o troppo imponenti da comprendere a vista… Tra queste c’è la Grande diga di Marib, probabilmente il maggiore progetto d’ingegneria civile dell’antichità. 

I resti della diga si trovano nell’odierno Yemen: all’epoca della sua edificazione ancora il ricco, popoloso e semi-mitico Regno di Saba.

Marib. La prima diga

Recenti ritrovamenti archeologici suggeriscono che già verso il 2000 a.C. vennero realizzati sul posto un semplice terrapieno e una rete di canalizzazioni. 

I lavori per la costruzione della prima diga di Māʾrib ebbero inizio intorno al 750 a.C. e richiesero circa un secolo per essere completati. 

La diga attraversava l’imbocco della valle Dhana con uno sbarramento di terra compressa —ricoperta di pietra, ghiaia e muratura— lungo inizialmente 580 metri e alto 4 m.

Il maggiore progetto di ingegneria civile dell'antichità

L’opera si sviluppava tra le sponde di una gola dove si incanalava l’acqua piovana che scendeva dalle vicine montagne durante due brevi stagioni delle piogge, una nel mese di aprile e l’altra ad agosto. 

Dalla diga l’acqua alimentava un’estesa rete di canali d’irrigazione. 

Nel 500 a.C. la lunghezza del manufatto era arrivata a quasi 800 m e la sua altezza raggiungeva i 7 metri. 

Ulteriori lavori lo elevarono poi a 14 metri.

L’invaso a quel punto consentì l’irrigazione di circa 100 km² —10mila ettari— di territorio.

La causa del crollo

Lo storico musulmano al-Isfahani—i cui annali furono completati solo più tardi, nel 961—asserisce che la prima grande breccia nella diga si ebbe circa 400 anni prima della nascita di Islam. 

Altre fonti assegnano una data anteriore, attorno al 145 a.C. 

La causa non è certa. 

Alcuni storici l’attribuiscono a un ipotetico terremoto, ma siccome non sembra essere stato un evento istantaneo, è forse più ragionevole supporre che il fallo fosse dipeso dalla cattiva manutenzione e dalla conseguente infiltrazione d’acqua sotto le fondamenta. 

Il popolino del posto l’attribuì invece a certi topi “dai denti e artigli di ferro” che avrebbero lentamente eroso i massi di pietra sottostanti alla struttura, provocandone il crollo.

Se allora la diga avesse retto...

Le dighe, per quanto imponenti, forse non fanno l’effetto visivo delle piramidi di Giza e nemmeno del Colosseo, ma l’impatto storico può essere molto maggiore. 

Il crollo della diga di Marib, e la conseguente impossibilità di coltivare le ricche terre di Saba, spinse i Sabeani a una massiccia fuga dal loro paese,
verso l’interno desertico e scarsamente popolato della Penisola arabica. 

Un salto dalla padella a una brace solo marginalmente più accogliente che li obbligò, per la limitatezza delle risorse, ad assumere come stile di vita il nomadismo. 

Col tempo, andarono a formare un popolo chiamato col nome di ʾaʿrāb,
cioè, i vaganti nel deserto…

Non è dunque irragionevole immaginare che, se la diga di Marib avesse retto, non sarebbe nata nei primi anni del VII secolo—mezzo millennio più tardi—la fede islamica.

James Hansen © riproduzione riservata

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